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Alzheimer, el tiempo del olvido

¿Qué ocurre en el cerebro? Por GANAR SALUD

A medida que una persona envejece, el cerebro pierde células o neuronas, lo que puede dificultar aprender nuevas cosas o recordar palabras conocidas. Los ancianos pueden, por ejemplo, enfrentar dificultades para recordar el nombre de una persona conocida, tener problemas para encontrar los lentes de lectura o las llaves del automóvil. Sin embargo, en la mayoría de los casos, esas lagunas mentales no son señales del inicio de la enfermedad de Alzheimer.

El tipo de olvido que es preocupante resulta en no recordar información que jamás habría olvidado antes. Por ejemplo, faltar a un evento social favorito, como un té con los amigos, el juego de golf semanal, o no percatarse de algo marcado en la agenda que siempre fue prioritario para la persona, como una cita con el médico. Si eso ocurre de vez en cuando, probablemente no sea un problema; pero si la persona empieza a tener problemas frecuentes para establecer esas conexiones, es momento de acudir al médico.

Lagunas mentales

Una evaluación médica también viene al caso cuando las lagunas mentales ocasionan problemas en la vida cotidiana de la persona, o alguien empieza a tener dificultad para realizar tareas mentales. Ejemplos: sentir agobio o confusión ante la necesidad de tomar una decisión, dificultades para conducir, irritarse o fastidiarse cuando se requiere concentración mental, perderse rumbo a un lugar conocido, o dificultad para seguir instrucciones detalladas.

Cambio de personalidad

Otra señal de advertencia del Alzheimer puede ser un cambio en el comportamiento o en la personalidad. Por ejemplo, que una persona normalmente extrovertida se retraiga de sus amigos y familiares y se rehúse a participar en compromisos sociales. La depresión y otros cambios en el ánimo de la persona también pueden ser síntomas del inicio de la enfermedad de Alzheimer.

¿Alzheimer?

Después de revisar los síntomas de la persona, si el médico sospecha de la presencia de Alzheimer, vale la pena realizar pruebas para evaluar la memoria y otras capacidades del pensamiento, así como juzgar las capacidades funcionales e identificar cambios en el comportamiento con el objetivo de determinar si estos pueden atribuirse a la enfermedad de Alzheimer. Asimismo, resulta útil platicar con los familiares de una persona respecto a sus capacidades cognitivas y funcionales, así como sobre los comportamientos diarios y su cambio con el transcurso del tiempo.

Exploración cerebral

Los exámenes por imágenes y los análisis de laboratorio pueden mostrar lo que ocurre en el cerebro. Las imágenes cerebrales obtenidas mediante tomografía computarizada, resonancia magnética o exploraciones con tomografía por emisión de positrones (PET) pueden mostrar la disminución de las neuronas o el desarrollo de las proteínas que contribuyen a la enfermedad de Alzheimer .

Los análisis de laboratorio pueden ayudar a descartar otros trastornos que pueden ocasionar síntomas similares a los de la enfermedad de Alzheimer, como un trastorno tiroideo o la deficiencia de vitamina B12. Este tipo de evaluación minuciosa generalmente logra diagnosticar la enfermedad de Alzheimer en las primeras etapas.

Ventaja del diagnóstico oportuno

Un diagnóstico oportuno y exacto resulta importante porque una vez que se identifica la enfermedad, los médicos pueden ofrecer medicamentos para controlar los síntomas y posiblemente lentificar el deterioro de la memoria y de otras capacidades cognitivas . Saber que se padece la enfermedad de Alzheimer cuando todavía se encuentra en las primeras etapas, también permite al enfermo y a sus familiares informarse respecto a cómo lidiar con el problema y tener tiempo para hacer planes a futuro.

Dr. Ronald Petersen. Médico adscrito del Centro para Investigación sobre la Enfermedad de Alzheimer de Mayo Clinic.

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